Tudo o que nos rodeia e ocupa um determinado (ou indeterminado) espaço tem o nome de matéria. Assim, a matéria é naturalmente constituída por moléculas e estas por átomos.

Um átomo é constituído por um núcleo e por uma parte externa com partículas de carga negativa, os eletrões, que ocupam orbitais em torno do núcleo. O núcleo do átomo é constituído por partículas positivas (protões) e por partículas sem carga (neutrões).

A maioria dos átomos, ou elementos, estão presentes na natureza e podem dar origem a compostos simples, como a água, até compostos mais complexos, como as proteínas, por exemplo.

Com a finalidade de organizar os átomos pela sua carga nuclear (a carga do núcleo ou número atómico), foi criada a tabela periódica.