Tudo o que vemos à nossa volta é formado por pequenas partículas chamadas átomos, pelo que estes não são todos iguais. Existem diferentes combinações de protões, neutrões e eletrões que formam diferentes tipos de átomos.

Por sua vez, a dois ou mais átomos ligados entre si, formando um conjunto, dá-se o nome de molécula.

Uma molécula é eletricamente neutra e os átomos que a constituem estão ligados através de uma ligação covalente. Trata-se de um tipo de ligação química que se caracteriza por compartilhar um ou mais pares de eletrões entre átomos, originando uma atração mútua entre eles, o que mantém a molécula resultante unida e mais estável. Desta forma, a remoção de um eletrão desta ligação requer muita energia.

Nos metais e noutras substâncias, dá-se outro tipo de ligações.

No caso dos metais, estes são constituídos por inúmeros átomos de um único elemento, todos ligados entre si através de uma ligação metálica. No caso de outras substâncias, como o sal de cozinha, por exemplo, os átomos que as constituem ligam-se mediante ligação iónica, dando origem a um conjunto iónico e não a moléculas (da lista de substâncias moleculares).