As bactérias são as formas de vida mais pequenas, abundantes e resistentes do planeta. São tão microscópicas que em apenas um mililitro de saliva podem existir milhões de células bacterianas. Existem e vivem em toda a parte, desde a nossa pele até às mínimas fissuras de rochas. A maioria é benigna e até vital para a sobrevivência de outros seres vivos, mas outras são patogénicas e podem causar doenças, algumas delas mortais. Quase todas se alimentam por absorção das substâncias existentes no seu meio envolvente, mas algumas aproveitam a energia solar e outras a energia química. Podem sobreviver em ambientes extremamente hostis, nomeadamente a baixíssimas ou a altas temperaturas, elevada salinidade e até mesmo em zonas de pressão extrema nas fossas abissais do fundo oceânico.