As epidemias e as pandemias são surtos de doenças infeciosas, o que as distingue é a escala.

As epidemias são doenças infeciosas e transmissíveis que ocorrem numa comunidade ou região e se podem espalhar rapidamente entre as pessoas de outras regiões, originando um surto epidémico. Isso poderá ocorrer devido a mutações do agente transmissor da doença ou pelo aparecimento de um novo agente. A gripe das aves é um exemplo de uma doença “nova” que se iniciou como surto epidémico.

Uma pandemia é uma epidemia que se espalha à escala global, podendo causar mais perturbações ou até a morte de milhões de seres humanos. As pandemias habitualmente são desencadeadas por agentes aos quais o ser humano teve pouca exposição. A maior pandemia da história foi o surto de Influenza, conhecido por gripe espanhola, que ocorreu em 1918. Mais recentemente, em 2009, ocorreu a pandemia de gripe A, provocada pelo vírus influenza A H1N1.