O sistema circulatório é constituído pelo coração e por vários tipos de vasos sanguíneos: as artérias, veias, arteríolas e capilares, estes últimos com um diâmetro muito reduzido. As células sanguíneas, e em particular os glóbulos vermelhos que possuem um diâmetro médio de 8 µm (oito milésimos de milímetro), têm necessidade de se deformar para passar em capilares que podem ter um diâmetro inferior (entre 3 e 7 µm) e assim poder chegar a todas as partes do organismo.

Diversas patologias, como por exemplo diabetes e malária, podem reduzir a capacidade das células sanguíneas de se deformarem e, por consequência, provocar a obstrução dos vasos capilares. Este facto poderá levar a consequências negativas para o organismo relacionadas com a morte de tecidos que ficam privados de oxigénio e nutrientes.